Afternoon Tea - Athenaeum HotelАнглийская Чайная Церемония - Athenaeum Hotel


As was mentioned in my previous post, we chose Athenaeum Hotel, because it was the winner of the best Afternoon Tea place nomination in 2012, and received Excellence Award for its high standard of service in 2013. So I was very curious - is its Afternoon Tea really of this high level of excellence? Or not? And that's what we set out to check. First, in order to give the whole story a positive feeling, I will mention this - the food in Athenaeum was amazing. Finger sandwiches, tender scones, miniature sweets and a chocolate cake were fresh, delicate, delicious and melted in the mouth. Not too rich, not too sweet - just the right balance. But not the tea. We were a little bit disappointed with tea in this place. Delicate tea leaves, brewed with boiling water and left in metal teapots for an indefinite period of time - it is not something I expected from the hotel of this level. And tea itself was not the highest quality too. But let's start from the beginning.

Afternoon tea in Athenaeum takes place in their Garden Room - a rather cosy and warm space with large windows, that let lots of sunshine in and through which you can see a tall wall covered with green plants, trees and flowers. Indeed this gives you a feeling that you are somewhere in a botanical garden and not in the middle of the busy city centre. A great idea, pleasing and refreshing for the eye.


And a window with wild green plants satisfying the eyes of the tired citizen of metropolis:


I have read quite a lot of information about English Tea Ceremonies, and have also been to a couple of them. What struck me immediately is the absence of the table cloth and flowers on the table. From what I know, according to the etiquette, there should be a cloth on the table, preferably matching the colour of tea ware. And also a simple-shaped vase with fresh flowers. Both of them were missing. Well, I thought to myself, may be green plants outside the window are the replacement for the flowers? Everything is possible…

mama za stolikom

Tea…. Tea… Tea menu was simple and interesting, with the choice of 10-12 teas. It had black, green and flower tea. Any of them could be ordered. In fact you could even order all of them if you wanted! And drink them one after another. If you felt like tasting them all.

We ordered Japanese Sencha and Dardjeeling to start with. And Lapsang Souchong and Assam teas for afterwards. And waited eagerly for our teas to arrive. Before I start talking about teas, I would like to say a little bit more about English Tea Ceremony. Ideally, all tea ware should come from the same set. And I mean ALL. Including teapots. Especially TEAPOTS! For they contain precious TEA! For it is around tea that all food, traditions, rituals etc are taking place. If a teapot is for one person only, it should be small. To fill one or two cups. A jug with hot water must also be present on the table in order to refill the teapot as soon as the tea is poured into cups. So when the cups are empty, a new infusion is ready to be used. Black tea is left to brew for 5-7 minutes, while green and flower teas have their own individual timing.

So. Our tea was brought to us in BIG METAL teapots with HOT BOILING water. Their size was bigger than necessary. And METAL?? There was also no sight of the jug with hot water. Just imagine the tender loose-leaf tea in those metal teapots floating in this boiling water. Poor tea leaves were probably completely shocked with the treatment they were receiving! Especially, my tender delicate sencha. Regardless of the fact that it was not the highest quality sencha, I felt almost physical pain when observing it brewed in such a terrible manner with boiling water in a tea pot for half an hour at the very least. On a side note, sencha is a VERY delicate tea, which should be brewed at 75C temperature. And should be brewed only for one minute. One minute!! Are you hearing me? Not 15 minutes, or 10. Not even five or three. Just one minute! And if you want your tea stronger, you should add more tea leaves, but still brew it for 1 MINUTE only! So can you imagine the horrow that went down my spine when I saw these big metal teapots with boiling water?


Moreover, Sencha is always green. Right after the harvest it is steamed to lock the green colour of the tea leaves and the freshness of spring. Therefore, when Sencha is fresh, high quality, when it is brewed at the right temperature - the infusion is always green. Green! Not yellow! Here is a photo of my Sencha in a cup, and as you can see  - it is yellow. By the way, the tea ware and cups were really nice. Made from very fine and white porcelain, they appealed to my taste.


The infusion also did not taste like Sencha. At least not Sencha that I  know and love. My mum's darjeeling was also average.

In the middle of the ceremony I ordered Lapsang Souchong and my mum - Assam tea.

Lapsang Souchong (or Xiao Zhong in chinese) - is a red tea from China, which after numerous mechanical manipulations, is smoked over smouldering pine wood and branches. This gives it amazing smoky pine forest aroma and taste, which is unique to this particular tea. I had Lapsang Souchong many times in numerous places in China. I love it with my whole heart, soul and body. And what I love about it is a subtle aroma and taste of those pine needles and wood. The key word here is SUBTLE. When you brew this tea, you can almost feel this ever present thin layer of aroma. It is there, you know it and feel it. But it never hits you. When my Lapsang Souchong was brought to our table, I had a feeling that I was hit on my nose with Lapsang Souchong boxer glove. Really. I cannot find better words to describe this effect the smell of tea had on me. Strong aroma got out of the teapot, made itself comfortable in every corner of the room and mainly in my nose receptors. It was impossible to get away from it. And even my mum sitting 2 meters away from me with her Assam teapot could feel it. It was a very strong smell. Far too strong. What it means for me - it had flavourings in it. This kind of strong unbeatable aroma can only be present in flavoured teas. If the tea was naturally smoked over burning pine wood, it would have a different kind of smell. That's for sure. This aroma was following me for some time after our tea ceremony was over. It accompanied me on the streets of London, sat next to me on my bus journey home, and only a couple of hours later finally said Good-Bye. I was very happy to hear it actually. Or smell it - would be a more appropriate word. I am not going to comment my perception of this tea any further, you should have got it from my comments above.

My mum's Assam tea was not too bad. And not too good either. But at least it had quite a pleasant  taste.

And now let's talk about the positive side. The food! From what I experienced, I have a feeling that it is food, not tea, that is the main part of the English Tea Ceremony. And this is where Athenaeum Hotel was at its best. Tasty finger sandwiches, scones with apricots simply melting in your mouth, fragrant and delicious tiny desserts that are so tender you need to be quick to get them to your mouth.

little cakes on top

Scones with lemon curd my mum liked so much:

scones with lemon custard

Tender and soft Devonshire Clotted Cream and real (!!) strawberry preserve stole my heart away!

clotted cream and jam

Basically, their food is amazing, and top level. Even though I was not fond of their teas, we still drank two litres of tea each with my mum - which is a very russian thing to do. In old times Russians used to drink tea until the second scarf - which meant they would drink tea until the second layer of scarf became wet from sweat - from drinking so much hot tea. So we were real russians drinking tea the russian way at the english tea ceremony. :)))

When the cakes were offered to us, I couldn't even look at more sweets or food, or tea. We were told that we could try ALL of the cakes on the tray. ALL?? I didn't want even one of them… But then we decided to share a chocolate cake, which was as delicious as all the other things we tried. And it was not too rich either.

tray with cakes

We left this place rolling out like balloons, but after one hour we were our normal selves again. I guess two litres of tea drunk in a russian way took most of the space in our bodies.

My verdict for this Afternoon Tea place from 1-5 is 5 for Food, and 3 for Tea.

More will be coming soon, so watch this space!

If you like Tea and London may be you would like to join me on one of my tea walks soon? More information can be found HERE

And if you enjoyed this post, may be you would like to get e-mail updates (it’s free).Как я уже писала в предыдущем посте, мы выбрали именно Athenaeum Hotel, так как он был признан лучшим в чайной церемонии в 2012 году, и получил приз за высокое качество в 2013. Мне было безумно любопытно, действительно ли он стоит своих наград, или нет?

Сразу оговорюсь, что еда там была отменная - и сэндвичи, и сконы, и маленькие миниатюрные пирожные, и шоколадный пирог. Всё было очень вкусное, свежее, и таяло во рту. Не слишком жирно, не слишком сладко - всё, как надо. А вот с чаем нас ждало разочарование. Заваренные кипятком в металлических чайниках листики чая, оставленные там на неопределенное количество время - это не то, что я ожидала от отеля такого уровня. Да и чай, скажем прямо, был не лучшего качества. Но обо всём по порядку.

Чайная церемония в Athenaeum происходит в их Garden Room, довольно симпатичном пространстве с большими окнами, и видом на ограду засаженную зелёными растениями, цветами и деревцами. Что действительно создает ощущение, что ты находишься в ботаническом саду. Хотя находишься ты в самом центре города, очень оживленном и шумном. Интересная идея, и освежает глаз.


И окно с буйной зеленью радующей уставший глаз городского жителя:


Я много читала про английские чайные церемонии, на каких-то присутствовала собственной персоной. И что мне сразу же бросилось в глаза - это отсутствие скатерти на столе, и живых цветов в вазе. По правилам этикета, на столе должна быть (желательно однотонная) скатерть в тон посуде и строгая ваза с живыми цветами. Ни того, ни другого там не было. Ну ладно, подумала, я, может вазу с цветами заменяет зелень за окном? Всё может быть, конечно.

mama za stolikom

Чай… Чай…. Меню было интересное, с хорошим выбором из 10-12 чаев - там присутствовал и черный чай, и зеленый, и цветочный. Можно было выбрать какой угодно. На самом деле можно было выбрать хоть все, и пить их один за другим. Это если есть желание попробовать всё, что есть на выбор.

Наверное, так и надо было сделать, но я на тот момент ещё не поняла, как это работает. Поэтому мы с мамой заказали два чая для начала. И потом ещё два чая в середине, к сладкому.

Я заказала японскую сеньчу. Мама - дарджилинг. И стали ждать в предвкушении. Как отступление, опять немного расскажу про английскую чайную церемонию. В идеале, вся посуда, и я действительно имею ввиду ВСЯ - должна быть из одного чайного набора. Это понятие включает в себя и чайники. Тем более - чайники! Ведь в них находится Чай! Чай, вокруг которого создается всё чайное действо с едой, традициями, ритуалами, и тд. Если чайник с чаем - на одного человека, то он должен быть маленьким. На одну-две чашки. На столе должен присутствовать кувшин с кипятком - потому что когда чай разливают по чашкам, заварку снова заливают кипятком, чтобы новый настой был готов к тому времени, как первая чашка опустошится. Черный чай заваривают 5-7 минут, и потом разливают по чашкам. С зелёным и цветочными обращаются индивидуально в зависимости от чая.

Так вот. Нам принесли чай, заваренный кипятком,в металлических чайниках большого размера. Этот размер был явно больше, чем надо. Никакого кувшина с кипятком для последущего заваривания чая тоже не было. То есть представьте чай, который был в этих металлических чайниках. Бедные чаинки были в ужасе от происходящего. Тем более тонкая нежная сеньча. Хотя она и не была лучшего качества, мне всё равно было физически больно её видеть там, в кипятке, в железном чайнике, оставленную на пол часа как минимум. Что с ней там происходило, мне даже не хотелось представлять. К слову сказать, сеньчу нужно заваривать при температуре 75 градусов. И заваривать ровно одну минуту. Одну Минуту!!!! Вы меня услышали? Ни 30 минут, ни 15, ни пять, и даже не три. Одну! И если вы хотите сделать чай крепче - то золотое правило гласит: положите больше заварки, но держите чай ОДНУ минуту! Поэтому увидев железные чайники огромного размера и кипяток, по моей спине прошел холодок.


Ещё сеньча всегда зелёная. Сразу после сбора урожая сеньчу пропаривают, и она сохраняет всю зелень чайных листьев и свежесть весны. Поэтому когда она свежая, хорошего качества и когда её завариваешь при правильной температуре - настой всегда зелёный. Зелёный, а не желтый. Вот вам фотография моей сеньчи в чашке. Как вы видите, он - желтый… Кстати, чашки были из прекрасного белого тонкого фарфора. Чашки и блюдца мне очень понравились.


На вкус это тоже была не совсем сеньча. Во всяком случае не сеньча, которую я знаю и люблю. Дарджилинг моей мамы также был посредственным.

Потом к сладкому я заказала Лапсанг Сушонг, а мама - Ассамский чай.

Лапсанг Сушонг (или Сяочжун по-китайски) - это китайский красный чай, который после многочисленных с ним манипуляций томят (или коптят) над дымом от сосновых дров и веток. Поэтому у него такой свойственный только ему аромат и вкус соснового леса, копчености. Именно елово-сосновой копчености. Я пила этот чай в Китае в разных местах, и люблю его всей душой и телом. Что мне в нем нравится, так это еле уловимый аромат и вкус сосновых веток. Ключевое слово здесь - еле уловимый. Он присутствует явным, но тонким слоем. И уж точно не бьет вас в нос своей копченостью при заварке. Так вот чай с названием Лапсанг Сушонг, который нам принесли к десерту, ударил нам по носу тяжелой боксерской перчаткой. Других сравнений, как описать этот эффект, мне просто не приходит в голову. Сильный запах разнесся по всему залу, заполнил каждый уголок, и прочно поселился на наших рецепторах обоняния. Перебить его чем либо было невозможно. Это был очень сильный, очень резкий аромат. И для меня это означает одно - это был чай с ароматизаторами. Такой настойчивый, неперебиваемый запах бывает только у них - ароматизированных чаев. Этот запах преследовал меня еще долго после того, как закончилась церемония. Он шел со мной по улицам города, сидел со мной в автобусе, и только примерно через час решил со мной распрощаться. Чему я была очень рада. Вообщем, я не буду комментировать свое отношение к этому чаю. Из моих комментариев выше вы уже сами всё поняли.

Ассамский чай был не самый плохой. Но и не самый лучший. В всяком случае, он был довольно приятный на вкус.

Ну а теперь хватит о грустном. Давайте, перейдем к еде. У меня складывается такое ощущение, что в Английской чайной церемонии именно еда, а не чай является главным. И здесь они в этом преуспели. Нежные сэндвичи с вкусной начинкой, растворяющиеся во рту сконы с кусочками абрикосов, ароматные и безумно вкусные пирожные, которые надо еще суметь донести до рта целыми - настолько они тонкие и рассыпчатые.

little cakes on top

Сконы с лимонным творожком:

scones with lemon custard

А девонширский клоттед крим (похожий на масло из топленых сливок) и клубничное (настоящее!!!) варенье покорили мое сердце навсегда!

clotted cream and jam

Вообщем, с едой там всё прекрасно. И несмотря на качество и метод заварки, мы выпили каждая по два литра чая и попробовали всё, что было на выбор. Поэтому когда привезли пироги на выбор на тележке, и сказали, что мы можем попробовать ВСЕ из них, я уже не была способна ничего пробовать. Но мы с мамой решили поделить кусочек шоколадного пирога, который оказался отменным на вкус.

tray with cakes

Выкатились мы оттуда как колобки. Но уже через час чувствовали себя также легко, как и до чайной церемонии. Всё-таки два литра чая - это по нашему, по-русски. :)

Мой вердикт этому месту по 5 бальной системе - 5 за еду и десерты, 3 с натяжкой за чай.

Ждите следующих рассказов!

Если вы любите чай и Лондон, то может быть вы хотите присоединиться к одной из моих чайных прогулок? Следующие прогулки будут в пятницу 2 Мая и в пятницу 9 Мая. Прочитать о них можно ЗДЕСЬ и ЗДЕСЬ.

И если вам понравился этот пост, может быть вам захочется подписаться на новостную рассылку (это совершенно бесплатно!).